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El frente escolar de la epidemia de obesidad
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Por Jorge E. Bañales

Todos queremos que los niños coman saludablemente, ¿pero qué quiere decir eso?

"Al igual que otras cosas de este mundo, los niños tienen que aprender sobre la buena comida", dijo Carolyn Dean, directora médico de la Nutritional Magnesium Association. "La mayoría de las niños nunca ven a las frutas y las verduras en su estado original; lo más cercano son las papas fritas y el kétchup en vez de papas y tomate".

Según el Centro de Acción e Investigación del Alimento, (Food Research and Action Center) en el año fiscal 2009, el Programa Nacional de Almuerzo Escolar suministró almuerzo a mas de 31,1 millones de niños cada día, incluso, 11,1 millones de desayunos.

Muchos de los niños de las minorías reciben almuerzos gratis o a precio reducido y algunas escuelas han extendido el programa durante el verano para que los niños de familias de bajo ingreso tengan acceso a una comida completa por lo menos una vez al día. La comida escolar es un importante determinante social de su salud porque estos son los mismos niños afectados por la obesidad, niveles de colesterol alto y la diabetes.

En el 2005, el 41 por ciento de los niños en cuarto grado eran elegibles para almuerzo a precio reducido o gratis. Solamente el 24 por ciento de los niños blancos en cuarto grado eran elegibles, mientras que el 70 por ciento de estudiantes negros y el 73 por ciento de estudiantes hispanos calificaban. El 65 por ciento de los estudiantes en cuarto grado de origen indígena americano de Alaska y el 33 por ciento de origen asiático o de las islas del océano Pacifico eran elegibles, según el Departamento de Educación de Estados Unidos.

El Distrito Escolar Unificado de Riverside (RUSD por su sigla en inglés) se encuentra el decimoquinto lugar en lo que refiere a la cantidad de alumnos en California, con 43.000 estudiantes en 47 escuelas. Los 358 empleados del Departamento de Servicios nutritivos provee 34.000 comidas al día, y tiene un presupuesto de 17 millones de dólares. Rodney Taylor, director de RUSD, ha estado involucrado en el movimiento denominado "de la granja a la escuela" desde el principio.

El programa Buffet de Ensaladas del Mercado de Granjeros provee a los estudiantes una selecci[on de ensaladas de las cuales pueden comer todo lo que puedan, dándoles acceso a frutas y verduras frescas todos los días durante el almuerzo. Las verduras para el buffet de ensaladas se compran de granjas locales. El programa ha sido reconocido nacionalmente como un modelo para las escuelas y distritos escolares interesados en proveer un mayor acceso de frutas y verduras a sus estudiantes.

"Las escuelas están en una buena posición para desempeñar un papel muy integral en la construcción de comunidades que apoyan a la salud de todos los niños, simplemente porque muchos estudiantes consumes dos o tres comidas al día en la escuela", dijo Taylor. "Por medio de nuestros programas nutricionales, estamos todos en un buen sitio para asociarnos con directores de escuelas, maestros, padres, estudiantes, y todas las demás agencias y organizaciones interesados en el mejoramiento de la salud de nuestros hijos".

Durante los últimos dos años en Filadelfia, el Mercado Común, un distribuidor sin fines de lucro, provee alimentos frescos de la granja a niños del área. El Mercado Común se ha asociado con el Distrito Escolar de Filadelfia para proveer alimentos frescos de la granja en sus cafeterías. El mercado Común se inicio con un programa piloto en cinco escuelas; creció a 22 escuelas al año siguiente y se espera que crezca a 50 escuelas para el año escolar 2011-2012.

"Los almuerzos escolares son mejores que nunca", dijo el doctor Keith-Thomas Ayoob, director de la Clínica de Nutrición en el Centro de Rehabilitación y Evaluación de Niños, y profesor asociado de pediatría clínica en la Escuela de Medicina Albert Einstein, en Nueva York. "Más que nunca, los almuerzos escolares incluyen frutas y verduras frescas".

Sin embargo el dijo que no hay garantías de que los niños coman estos alimentos y que desafortunadamente, mucha de esta comida se desperdicia. También dijo que el presupuesto para los alimentos escolares es una "miseria", y añadió que las personas encargadas de la comida escolar son renuentes a pagar por frutas y verduras que saben se tiraran a la basura.

Una de las maneras de aumentar el hambre de los niños, dijo, es hacerlos que juegan primero y luego darles el almuerzo. Y los padres también pueden ayudar acostumbrándolos a que coman frutas y verduras en el hogar para que de esta forma haya más probabilidad de que las coman en el almuerzo escolar porque ya están familiarizados con ellas.

Dean dijo que otro obstáculo para las escuelas en proveer almuerzos saludables son las ganancias.

"Ganan más dinero de las maquinas automáticas de comida", dijo. "Hasta las Girl Scouts todavía venden galletitas de azúcar para su recaudación de fondos, mientras que el índice de diabetes sube".

Steve Kelder, co-director del Centro Michael y Susan Dell para Una Vida Saludable de la facultad de Salud Publica de la Universidad de Texas dijo que el espera que "este tema se solucione con la pendiente reautorización del Acta para las Comidas Saludables en las Escuelas" (en inglés) Salida del sitio.

Por mucho tiempo, el almuerzo escolar ha sido dividido entre alimentos "reembolsables" y alimentos "competitivos". "Los alimentos reembolsables son aquellos que se les vende a los niños como parte de una comida y que son reglamentados por el Departamento de Agricultura de Estados Unidos (USDA por su sigla en inglés) por la calidad y cantidad de comida. Los alimentos competitivos son aquellos que los estudiantes pueden comprar por su cuenta y que no son parte del almuerzo, pero están 'a un lado' y no están reglamentados por la USDA.

"En esencia, las escuelas pueden obtener ganancias vendiendo a los niños comida basura por medio del sistema competitivo de alimentos", dijo Kelder. "El problema real del almuerzo escolar es la venta no reglamentada de alimentos competitivos".

Kelder dijo que, con la autorización de la nueva Acta para las Comidas Saludables en las Escuelas, USDA tomara el control reglamentario de las comidas competitivas, y habrán nuevas normas en lugar para prohibir la venta de comida basura en las escuelas. De otra forma, los distritos escolares tienen que elegir individualmente entre servir a los niños comida basura que da más ganancias por medio de los alimentos competitivos o actuar en el interés de los niños y limitar el acceso a comidas no saludables.

"Desafortunadamente, muchos administradores de distritos escolares o padres no están del todo informados sobre los alimentos competitivos que se sirven en las escuelas", dijo Kelder. "No existe un requerimiento para que se ponga en la cafetería o en línea que se sirve. Y cuando las escuelas firman contratos por varios años con compañías de servicios alimenticios, muchas veces no examinan que pasa en sus propias cafeterías".

Programa Nacional de Almuerzos Escolares
Índices de obesidad del CDC
Nutrición 101
Nutrition.gov (en español)
Healthfinder.gov (en español)
Como se han distorsionado las porciones (en ingless) Salida del sitio
Let's Move (en español)






Última modificación: 18/07/2011 03:02:00 PM

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